Federal Court Certifies Class of Children Systematically Denied Access to Special Education in Oxnard, California

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An empty classroom
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July 31, 2019 – Los Angeles, CA – Federal Judge John A. Kronstadt of the Central District of California has certified a class of elementary and middle school children in a case charging that the mostly Latinx Oxnard School District does not provide special education evaluations or services for students who show clear signs of having a disability. Federal disability rights laws require school districts to quickly identify and evaluate students who may have a disability. These requirements are known as “child find.” Plaintiffs allege that the District’s egregious failure to conduct “child find” in a timely or systemic way has resulted in many Oxnard children failing their classes—and seventh- and eighth-graders not being able to read and write.

For example, seventh-grader M.L., one of the class representatives, has shown signs of a serious disability for the several years he has been attending school in the District. He cannot read and has failed all of his subjects for years. Despite M.L.’s signs of a disability, the District never considered whether he should receive special education services until he joined the group of children and their parents who filed this lawsuit. Plaintiffs have presented the Court with stories from nearly two dozen students similarly affected by the District’s policies and allege that hundreds more in the class are likewise affected.

The Oxnard School District has nearly 17,000 students at 21 schools. Its students are more than ninety percent Latinx, and more than half are classified as English Language Learners. Many parents in the District, including several of the parents involved in this lawsuit, are agricultural workers.

The Learning Rights Law Center, Disability Rights Advocates, and the Law Office of Shawna L. Parks represent the organization Primero Los Niños, the individual children with disabilities, and a certified class of Oxnard students who may have disabilities. Counsel have represented many more students in individual administrative actions against the District. Plaintiffs filed the class action lawsuit in June 2017. The court certified the case as a class action on July 30, 2019.

Shawna Parks said, “For many of these children this is the educational equivalent of a life or death struggle—we are seeing staggering educational deficits in many students. I’m pleased that the Court could see that we are dealing with systemic issues here.”

Patsy Van Dyke, Director of Environmental Justice in Education Project at the Learning Rights Law Center, said, “Research confirms the importance of early intervention to address learning disabilities. As a result of this ruling, all children in Oxnard should now have access to the programs and services they need to thrive in school—which ensures a better future for all.”

Jessie Agatstein, an attorney at Disability Rights Advocates, said, “We hope this ruling is a wake-up call for the District. It’s time for Oxnard to overhaul its child find system so that all students can not only read and write, but actually thrive.”

Case:   J.R., et al. v. Oxnard School District, et al., Case No. 2:17-cv-04304-JAK-FFM
United States District Court, Central District of California, Hon. John A. Kronstadt

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About Learning Rights Law Center:

Learning Rights Law Center is a legal services nonprofit that seeks to achieve education equity for low-income and disadvantaged students in the public education system in Los Angeles and surrounding counties. Learning Rights changes the lives of at-risk students who have disabilities or face discrimination by providing free legal services, education advocacy, and community training. Learn more at www.learningrights.org.

About Disability Rights Advocates (DRA):

With offices in California and New York, Disability Rights Advocates (DRA) is one of the leading non-profit disability rights legal centers in the nation. DRA’s mission is to advance equal rights and opportunities for people with all types of disabilities nationwide in complex, system-changing class-action cases.  Learn more at www.dralegal.org.

About the Law Office of Shawna L. Parks:

The Law Office of Shawna L. Parks is a Los Angeles–based law firm focusing on civil rights, disability rights, and education cases, on both individual and systemic levels. Ms. Parks is an award-winning litigator who has worked extensively on high-impact cases, including a number of cases regarding the rights of people with disabilities in the criminal and juvenile justice systems, as well as a wide variety of cases addressing access to government programs and services, such as the court system, educational institutions, and government benefits. Her focus in education law includes systemic non-compliance in school districts, discipline and police issues on campus, education for at-risk and detained youth, and educational services and accommodations for children with chronic health issues. Learn more at www.parks-law-office.com.


La Corte Federal Certifica Demanda Colectiva para Estudiantes que Han Sido Sistematicamente Negados Acceso a Educacion Especial en Oxnard, California

31 de Julio del 2019 – Los Angeles, CA – El Juez Federal John A. Kronstadt del Distrito Central de California certificó la demanda colectiva presentada por parte de los estudiantes de las escuelas primarias y secundarias quienes alegan que el Distrito Escolar de Oxnard no provee evaluaciones o servicios para estudiantes que claramente demuestran señales de discapacidad. La ley Federal de Discapacidad requiere que los distritos escolares evalúen e identifiquen rápidamente a los estudiantes que pudieran tener alguna discapacidad. A estos requisitos se les conoce como “Child Find” (encontrar al niño). Los demandantes alegan que el fracaso atroz de parte del Distrito en conducir estas evaluaciones de “Child Find” a tiempo o sistemáticamente resultan en que muchos estudiantes de Oxnard reprueben sus clases y que estudiantes del séptimo y octavo grado no puedan leer ni escribir.

Por ejemplo, M.L., un estudiante del séptimo grado y uno de los representantes en esta demanda, ha demostrado señales de discapacidad severa durante varios años en este Distrito. El no puede leer y ha reprobado todas sus materias durante muchos años. A pesar de las señales de discapacidad de M.L., el Distrito no consideró si este debió haber recibido servicios de educación especial hasta que M.L. se unió a un grupo de estudiantes con sus padres quienes presentaron una demanda. Los demandantes describieron a la corte dos docenas de casos de estudiantes afectados por las políticas del Distrito y alegan que cientos más han sido afectados de la misma manera.

El Distrito Escolar de Oxnard tiene aproximadamente 17,000 estudiantes y 21 escuelas; el 90% son Latinos y más de la mitad son clasificados como aprendices de Inglés. Muchos padres en este Distrito, incluyendo varios padres involucrados en este caso, son trabajadores agrícolas.

Learning Rights Law Center, Disability Rights Advocates, y la oficina de abogados de Shawna L. Parks representan a la organización Primero Los Niños, a los estudiantes con discapacidades individualmente, y al grupo de estudiantes certificados que pudieran tener alguna discapacidad. Los abogados defensores han representado a muchos otros estudiantes en demandas individuales contra este Distrito. La demanda para certificar a este grupo de estudiantes de Oxnard fue presentada en Junio del 2017. La corte certificó el caso como una demanda colectiva el 30 de Julio del 2019. Por favor vea la moción para la certificación de la demanda colectiva abajo.

Shawna Parks comentó, “Para muchos de estos niños esto es el equivalente educativo a una lucha de vida o muerte – estamos viendo déficits educativos inconcebibles en muchos estudiantes. Me alegra que la corte pudo ver que se trata de problemas sistémicos.”

Patsy Van Dyke, Directora de Justicia Ambiental en Proyectos de Educación en Learning Rights Law Center, dijo, “La investigación confirma la importancia de la intervención temprana para abordar los problemas de aprendizaje. Como resultado de esta decisión, todos los niños de Oxnard deberían de tener acceso a los programas y servicios que necesitan para prosperar en la escuela, cosa que asegura un futuro mejor para todos.”

Jessie Agatstein, abogada de Disability Rights Advocates, dijo, “Esperamos que esta decisión sea una llamada de atención para el Distrito. Es hora de que Oxnard revise su sistema de “Child Find” para que todos los estudiantes no sólo puedan leer y escribir, sino que también realmente prosperen.”

Case:   J.R., et al. v. Oxnard School District, et al., Case No. 2:17-cv-04304-JAK-FFM
United States District Court, Central District of California, Hon. John A. Kronstadt

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Info. sobre Learning Rights Law Center:

Learning Rights Law Center es un servicio legal sin fines de lucro que busca alcanzar la equidad educativa para estudiantes de bajos ingresos y desfavorecidos en el sistema de educación pública en Los Ángeles y condados circundantes-. Los derechos de aprendizaje cambian la vida de los estudiantes en riesgo que tienen discapacidades o sufren discriminación al proporcionar servicios jurídicos gratuitos, promoción de la educación y capacitación comunitaria-. Para mas información www.learningrights.org.

Info. sobre Disability Rights Advocates (DRA):

Con oficinas en California y Nueva York, Disability Rights Advocates (DRA) es uno de los principales centros legales no-lucrativos de discapacidad en el país. La misión de DRA es promover la igualdad de derechos y oportunidades para las personas con todos los tipos de discapacidad en todo el país en casos complejos-cambiantes de clase-acción.  Para mas información www.dralegal.org.

Info. sobre Office of Shawna L. Parks:

La Oficina de Derecho de Shawna L. Parks es un bufete de abogados basado en Los Ángeles–centrado en derechos civiles, derechos de discapacidad y casos de educación, tanto a nivel individual como sistémico. La Sra. Parks es una litigante galardonada que ha trabajado extensamente en casos de alto impacto, incluyendo una serie de casos – relativos a los derechos de las personas con discapacidad en los sistemas de justicia penal y juvenil, así como una amplia variedad de casos relacionados con el acceso a los programas y servicios gubernamentales, como el sistema judicial, las instituciones educativas y los beneficios gubernamentales. Su enfoque en la ley de educación incluye no-cumplimiento sistémico en distritos escolares, disciplina y asuntos policiales en el campus, educación para jóvenes en-riesgo y detenidos, servicios educativos y alojamientos para niños con problemas crónicos de salud, medio ambiente. Para mas información www.parks-law-office.com.

Contacts

Shawna Parks: (323) 389-9239, sparks@parks-law-office.com

Aaron Bicart: (213) 542-7291, aaron@learningrights.org

Stuart Seaborn: (510) 665-8644, sseaborn@dralegal.org